Mécanisme de la douleur

Pour comprendre comment peut agir la morphine sur la douleur, il est nécessaire de savoir ce qu’est réellement la douleur.

1- La douleur : un message nerveux

 

D’après l’IASP (International Association for the Study of Pain) : « La douleur est une expérience sensorielle et émotionnelle désagréable associée à une lésion tissulaire réelle ou potentielle, ou décrite en des termes évoquant une telle lésion ».

Le rôle de la douleur est d’informer le cerveau de ce qui se passe, de ce qui « fait mal », c'est-à-dire ce qui nuit au corps. Sans cette information capitale, on ne saurait pas dans quel état se trouve notre corps.

Pour servir d’exemple, certaines personnes souffrent d’analgésie congénitale, qui est une maladie génétique très rare. Ces personnes se blessent, brûlent ou se fracturent fréquemment à cause de l’absence d’information. L’aspect négatif de la douleur est donc totalement justifié par l’information qu’elle nous communique qui nous permet de soigner les différentes blessures que l’on peut se causer.

On peut alors se demander comment une telle information si vitale peut atteindre le cerveau. On constate chez les malades atteints de l’analgésie l’absence de certaines fibres nerveuses par rapport à un sujet sain. On en déduit que, comme toutes sensations, la douleur est perçue via les nerfs, donc le système nerveux.

Le système nerveux est un réseau formé des organes des sens, des nerfs, du cerveau, de la moelle épinière, etc ... Il coordonne les mouvements musculaires, contrôle le fonctionnement des organes, véhicule les informations sensorielles et motrices vers les effecteurs et régule les émotions et l'intellect. Cependant cela ne répond pas à la question « comment le message nerveux circule-t-il ?».

Reprenons l’exemple des cas d’analgésie congénitale. On constate parfois l’absence de certaines fibres nerveuses. On en déduit qu’elles jouent un rôle dans cette transmission. Lorsqu’on observe les cellules composant les nerfs, appelées neurones, on constate une structure très particulière.

 

 schéma d'un neurone

Schéma d’un neurone

(http://www.daskoo.org)

 

2- Comment la douleur circule-t-elle?

De toute évidence, les neurones assurent le passage de l’information, mais on peut se demander de quelle manière. Tout d’abord, on admet que l’information est un potentiel d’action. 

Schéma d’un axone et des milieu intra et extra cellulaires

(www.colvir.net)

 

Voici une petite animation montrant les parcours d'un potentiel d'action le long d'un neurone puis d'un neurone à un autre :

 

Le milieu intérieur du neurone (cytoplasme) comporte une solution composée d’ions chlorure, d’ions sodium, d’ions calcium et une forte concentration d’ions potassium. Ces différents ions rendent le milieu intérieur du neurone conducteur, et les différents échanges d'ions entre le le neurone et le milieu extérieur permet d’assurer le passage du potentiel électrique, c'est-à-dire de l’information, tout au long du neurone.

 

Dendrites → Axone → Synapse

 

De plus, on observe que les neurones sont bout à bout et que l’information circule d’un bout à l’autre du réseau ainsi créé. On en déduit que l’information passe d’un neurone à un autre. De plus, on sait que le milieu extérieur ne peut pas véhiculer une information d’un point précis à un autre. On en déduit que l’information change de forme lors de son passage d’un neurone à l’autre. On se demande alors sous quelle forme peut circuler une telle information d’un neurone à un autre, plus précisément de l’extrémité d’un axone, une synapse, à. une dendrite. C’est au niveau de la synapse

Il existe différents types de synapse :

  • Les synapses électriques, c'est-à-dire qui se transmettent l’information sans en changer la nature. Cependant ce type de synapse reste très rare chez l’homme.
  • Les synapses chimiques, qui se servent d’une molécule organique, appelée neurotransmetteur, pour transmettre l’information. Dans ce cas, l’information n’est plus électrique, et donc change de nature. Il existe une multitude de neurotransmetteurs qui diffèrent selon les neurones et les informations qu’ils transmettent ainsi que par leurs propriétés. Nous verrons ceux impliqués dans la transmission de la douleur.

 

schéma d'une synapse

Schéma d’une synapse

(Science et Vie de la Terre 1èreS Programme 2001, édition Nathan)

 

Le passage de l’information s’effectue en plusieurs étapes :

1.      Stockage du neurotransmetteur dans une vésicule

2.      Arrivée d’un train potentiel d’action

3.      Fusion des vésicules avec la membrane pré synaptique

4.      Libération du neurotransmetteur dans l’espace synaptique

5.      Fixation du neurotransmetteur sur les récepteurs de la membrane post-synaptique 

6.      Nouveau message (transmis)

7.      Inactivation du neurotransmetteur par les enzymes

8.      Récupération du neurotransmetteur par la cellule post-synaptique

 

Petite animation résumant l'action des neuro-transmetteur :

(Pour visioner la totalité de l'animation, veuillez appuyer sur "play" pour chaque nouvelle étape" )

En résumé, le message va circuler de neurones en neurones vers le système nerveux central, jusqu’ au cerveau où il va être traité et être renvoyé toujours via les neurones jusqu’aux organes effecteurs.

 

3- Trajet de la douleur dans le corps humain

On sait que le message nerveux va circuler par les neurones et atteindre le cerveau. Cependant, nous ne savons pas encore exactement par où il passe dans le corps humain. Nous avons trouvé une vidéo résumant assez bien le trajet qu'emprunte la douleur dans le corps humain, la voici :

 

 

 Cependant, la fin de l'animation reste assez peu claire, et nous pensons que ce schéma est plus simple à comprendre :

 

Trajet de l douleur

 

Pour résumer, un premier nerf va véhiculer le message nerveux jusqu'à la moelle épinière, où il va être relayé par un second nerf qui lui va le conduire jusque dans le thalamus en passant par le cervelet. Une fois dans le thalamus, le message nerveux va être une nouvelle fois colporté, et ce jusque dans l'homuncule, où le message va être traduit en une sensation de douleur.

  

  

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